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2013年3月22日星期五

灭绝物种“复活”之辩

纽约时报中文网

自然选择的轨迹一向被认为是单向的。一个物种形成、繁衍,再到灭绝。物种一旦灭绝,就再也不会重现。

但是现在,一些科学家表示,他们发现了一条新的路径。

Auscape/UIG, via Getty Images

南部胃育蛙大约25年前灭绝。科学家们培育出了早期胚胎,而这些胚胎都未能存活下去。

Béatrice de Géa for The New York Times

哈佛大学医学院的基因学家乔治·丘奇称,复活一些物种有可能带来意想不到的好处。

"也许我们不能再推迟灭绝,但是我们可以逆转它的进程,"哈佛大学医学院的基因学家乔治·丘奇(George Church)说。

目前,只有一个灭绝亚种的动物被成功再造。2003年,这个重生的幼兽只存活了几分钟。那是一只普通西班牙羱羊,一种类似山羊的大型动物,曾经在西班牙和法国之间比利牛斯山脉的山岩上纵跳。最后一只普通西班牙羱羊在1999年死亡。科学家利用克隆技术,提取最后这只羱羊的冷冻细胞,尝试创造出新的个体,很像当年科学家利用一只母羊的冷冻乳腺细胞,在母羊死亡多年后,克隆出多莉羊的过程。

上周在华盛顿的一个国际会议上,澳大利亚的科学家报告了他们尝试复活一种奇异的蛙类的努力。那是一种南部胃育蛙,大约25年前灭绝。目前,他们只培育出了早期胚胎,而这些胚胎都未能存活下去。

现在,这种尝试还都处于早期阶段。可能还要好多年,科学家才能使灭绝物种复活。但是,在科学家探索克隆复活灭绝物种的过程中,一些物种已经成了他们格外关注的对象。猛犸象、来自加拿大育空地区一种7000年前的野马,还有旅鸽——一种让丘奇博士以前的学生着迷的鸟类。

也有人提出了警告。

美国自然历史博物馆哺乳动物馆馆长罗斯·麦克菲(Ross MacPhee)指出,虽然复活灭绝物种的科技很有诱惑力,但是"通常,我们的技术能力总是超越我们的理解能力。"

"谁来做,谁来监管?在所有人都津津乐道这个话题的时候,这些问题就被忽略了,"麦克菲博士说。

而且,即使人类有能力复活灭绝物种,他们应该这么做吗?这不仅是一个现实问题,也是一个道德伦理问题,可能会带来意想不到的后果。

美国的旅鸽曾经有30亿到50亿只,后来因为人类的原因而灭绝了。据斯坦福大学斯坦福法律与生物科学中心(Stanford Center for Law and the Biosciences)主任汉克·格里利(Hank Greely)介绍,这些鸟类曾经成群飞越城市的上空,鸟群经日不绝。"它们飞走后,整个城市会盖上一层一英寸厚的鸟粪,"他说道。

复活灭绝物种的科技十分复杂,操作起来可能异常艰巨。实际的克隆工作需要有保存完好的细胞,这可能就找不到。一些科学家提出,有的灭绝物种比如猛犸象的细胞可能完整地保存在永冻土层下面,但也有科学家,比如丘奇,表示怀疑。多数科学家,包括他在内,都认为永冻土层里可能只能找到被破坏了的DNA。

如果克隆成功,下一步就是把产生的胚胎植入一个相近物种的体内,让它作为代孕的母体。

但是,新的DNA技术提示了一种复活灭绝物种的新方法。所需要的只是一些遗传物质。具体做法是:拿灭绝物种的DNA与相近的现存物种的DNA做比较,然后,把灭绝物种的DNA片段替换到现存物种的细胞DNA上面去。然后,用这些混合细胞进行克隆。一段时间之后,培育出的鸟类或哺乳动物就有了足够的灭绝物种的DNA,因而很像那个灭绝物种了。

不过,这种方法是不能复制出侏罗纪公园的,因为我们可能找不到恐龙的DNA。

另一种方法是反向繁育。对于像原牛(一种古代的野牛)这样的物种也许可行。科学家相信,大部分原牛独特的基因今天仍然存在,散布于各类现存牛种的体内。科学家可以繁育这些牛,通过选择育种,逐渐使原牛基因增加,直到培育出非常接近原牛的动物。

丘奇博士说,复活一些物种,甚至哪怕只是把它们的DNA加入现存物种的体内,都有可能带来意想不到的好处。比如,如果大象能回到北极地区生存,会怎么样?猛犸象在极地生存的时候,它们会推倒大树,使极地野草繁盛。没有了树,更多的太阳光被地表反射,因此地面的温度就会更低。冬季,猛犸践踏积雪,把雪踩成永冻层,从而增加永冻土层的厚度。

"永冻层储存的碳是所有雨林的两到三倍,"丘奇说,"只要永冻土层融化,二氧化碳和甲烷就会释放出来。而只有森林大火才能释放雨林储存的碳。"

"如果我们需要做的,就只是复活耐寒的大象呢?"丘奇说。

当然,也有很多人反对这种违背自然的做法。

这么做的后果之一,是会影响到《濒危物种法》。格里利指出,这部法的前提,就是认为物种灭绝是永久性的。

"如果这一点不成立了,那会怎么样?"他问道,"假如开发商要在一种濒危鸟类最后的一块栖息地进行开发,假如他们说,'我们很乐意出钱冷冻它们的细胞。让我们建高尔夫球场吧。'"

格里利引述了另一种支持复活灭绝物种的观点。他说他本人并不十分赞同,但这种观点"格外具有说服力。"

这种观点基于正义。以旅鸽为例,格里利说:"我们是凶手。是我们害得它们绝种。难道我们不应该让它们复活吗?"

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